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Las llegadas de polvo sahariano dañan a las microalgas, responsables de la mitad del oxígeno que respiramos, dice un estudio de la UGR

E+I+D+i - IndeGranada - Miércoles, 9 de Enero de 2019
Un episodio extremo tuvo lugar en febrero de 2017, que tiñó de marrón Sierra Nevada.
Imágenes de satélite de Sierra Nevada, a la derecha tras la intrusión de polvo sahariano en febrero de 2017.
esa/usgs
Imágenes de satélite de Sierra Nevada, a la derecha tras la intrusión de polvo sahariano en febrero de 2017.

Científicos de la Universidad de Granada (UGR) han descubierto que los frecuentes eventos climáticos extremos con entradas de polvo de origen sahariano a la Península Ibérica durante la última década ha llevado al declive de algas mixotróficas (mitad planta, mitad animal), especies clave en la red trófica de ecosistemas acuáticos.

La intrusión de polvo sahariano más importante de los últimos años tuvo lugar en febrero de 2017, que dejó niveles extremos de polución en Granada y lluvia de barro, con uno de los mayores episodios de contaminación por partículas que se recuerda. La imagen de arriba muestra footografías aéreas capturadas por los satélites Sentinel 2-A (izquierda; de la Agencia Espacial Europea, ESA) y Landsat 8 (derecha; del Servicio Ecológico de Estados Unidos, USGS) correspondientes al 18 y 27 de Febrero de 2017, tras la intrusión de polvo sahariano sobre el Parque Nacional de Sierra Nevada, que dejó las montañas y la nieve teñidas de marrón.

El 50% de la producción de oxígeno del planeta depende de las microalgas. Una alta proporción de ellas presenta un metabolismo singular denominado mixotrófico. Estas microalgas mixotróficas son capaces de funcionar como plantas (realizando la fotosíntesis) y como animales “carnívoros” (depredando bacterias) simultáneamente, y potencian la transferencia de carbono y nutrientes minerales entre los eslabones de las redes tróficas.

Los resultados de la investigación publicados en la prestigiosa revista Scientific Reports han demostrado que las crecientes entradas de polvo sahariano rico en nutrientes minerales, unidas al incremento de la temperatura media de las lagunas de Sierra Nevada entre el año 2005 y 2015, están provocando un importante cambio en las microalgas dominantes.

“Este cambio es consistente con una disminución en las tasas de depredación de bacterias asociada a la actividad de microalgas mixótrofas entre 2005 y 2015”, explica el autor principal de este trabajo, Juan Manuel González Olalla, investigador del departamento de Ecología de la UGR y alumno del programa de Doctorado de Biología Fundamental y de Sistemas de la Escuela Internacional de Posgrado.

Paralelamente, la actividad fotosintética de estas microalgas se ha incrementado debido al predominio de organismos fotosintéticos estrictos (es decir, sin capacidad de depredación) que proporcionan un tono verde a las lagunas de Sierra Nevada.

Laguna Cuadrada, en Sierra Nevada, con un tono verdoso, imagen tomada en el verano de 2017. andarines

El declive de estas algas mixotróficas -como Chromulina nevadensis, endémica de Sierra Nevada- supone una pérdida de biodiversidad y un deterioro en la eficiencia de funcionamiento de estos ecosistemas ligado a un mayor número de eslabones conformando la red trófica, advierten los investigadores. 

Grupo de investigación de la UGR que ha llevado a cabo este trabajo. UGRDIVULGA